35 anos depois, o legado de Voyager continua em Saturno

Saturno, com seus anéis sedutoras e numerosas luas, tem astrônomos tempo fascinado e cientistas. Depois de um voo rasante inicial do Pioneer 11 em 1979, a humanidade tem uma segunda olhada, muito mais perto neste sistema planetário complexo no início de 1980 através dos olhos de sonda Voyager gêmeo de NASA.

Voyager 2 fez sua maior aproximação a Saturno há 35 anos – em 25 de agosto de 1981. O que o Voyagers revelado no planeta era tão fenomenal que, apenas um ano mais tarde, um grupo norte-americano e europeu conjunto de trabalho começou a discutir uma missão que seria continuar o legado de Voyager em Saturno. Essa missão – chamado Cassini – tem estudado o sistema de Saturno desde 2004. Cassini acompanhou em muitas das descobertas da Voyager, e aprofundou a nossa compreensão do que alguns poderiam chamar de uma “mini sistema solar.”

“Saturn, como todos os planetas do Voyagers visitou, estava cheio de excitantes descobertas e surpresas”, disse Ed Stone, cientista do projeto Voyager no Caltech, em Pasadena, Califórnia. “Ao nos dar vistas sem precedentes do sistema de Saturno, Voyager nos deu muitas razões para voltar para um olhar mais atento.”

Many Moons misteriosos

sobrevôos Saturn da Voyager desde um olhar emocionante no luas do planeta – uma mistura variada diversidade de mundos, cada um com personalidade e charme únicos. imagens da Voyager transformou as luas de pontos de luz para lugares plenamente realizados. paisagens dramáticas sobre Tethys, Dione, Rhea, Iapetus e outras luas atormentado cientistas com características insinuando passado torturado.

“As estrelas do sistema de Saturno são as luas, o que surpreendeu a todos nós em ambas as missões Voyager e Cassini”, disse Linda Spilker, cientista do projecto Cassini no JPL da NASA em Pasadena. Spilker, também atuou na equipe de ciência Voyager.

Uma das principais conclusões de visitas dos Voyagers a Saturn era que luas do planeta tinham evidência de atividade geológica passado e que Enceladus – os mais brilhantes, mais reflexivos cientistas corpo planetário já tinha visto – pode continuar ativa.

Cassini partiu para aprofundar a natureza destas luas, e descobriu que, na verdade, gelada Enceladus tem geysers em erupção a este dia. Cassini também confirmou que Enceladus é a fonte do anel E de Saturno, que foi sugerido pela Voyager. Mas, enquanto imagens da Voyager de terreno wispy insinuado vulcões de gelo em Dione, Cassini encontrou este revestimento de penas era na verdade um sistema de canyons brilhantes.

… Especialmente Titan

Titã, a maior lua de Saturno, era um alvo de alta prioridade para a missão Voyager. Gerard Kuiper, para quem o Cinturão de Kuiper é nomeado, tinha descoberto em 1944 que Titã tinha uma atmosfera contendo metano. Observações de ambas as Voyagers mostrou que a atmosfera de Titã foi composta principalmente de nitrogênio, com um por cento de metano poucos e quantidades menores de outros hidrocarbonetos complexos, tais como etano, propano e acetileno. Nenhuma outra lua do sistema solar tem uma atmosfera densa.

Os planejadores de missão traçado um caminho através do sistema de Saturno que forneceu o impulso gravitacional necessário para enviar Voyager 2 em diante a Urano. Mas por causa do intenso interesse na atmosfera de Titã, a lua gigante era a maior prioridade. Na verdade, a equipe teria dirigido Voyager 2 muito mais próxima à Titan se Voyager 1 não tinha sido bem sucedido em observá-lo.

“Para voar perto de Titan, a Voyager 2 teria balançado para cima para fora do plano dos planetas, e não poderia ter ido para visitar quaisquer outros”, disse Stone. “Foi uma sorte que as observações da Voyager 1 de Titan foi impecável, de modo que a Voyager 2 pôde continuar viajando para Urano e Netuno.”

Para as Voyagers, Titan apareceu como uma bola laranja featureless por causa da neblina densa em sua atmosfera. Vendo através desta névoa era um objetivo principal da missão Cassini. Cassini realizou câmeras com visão infravermelha que podia ver através da neblina, um radar que poderia mapear a superfície em detalhe, e a sonda europeia Huygens, que aterrou na superfície gelada da lua em 14 de janeiro de 2005. Sabemos agora, graças a Cassini , que smoggy Titã tem lagos de metano e cânions inundadas.

Novas formas e tamanhos

Voyager descobriu quatro luas novas e afiadas nossa visão de alguns que foram previamente conhecido. A sonda também revelou como a força gravitacional desses satélites provoca ondulações nos anéis de Saturno, bem como a vigília de um navio no mar. Há também foram surpreendentes lacunas nos anéis, algumas causadas por luas incorporados dentro deles.

Voyager também revelou uma característica hexagonal imensa nas nuvens que rodeavam pólo norte de Saturno, que Cassini encontrou foi ainda forte um quarto de século mais tarde. Além disso, a Voyager mediu a velocidade do vento, temperatura e densidade da atmosfera de Saturno. Com medições da Voyager como ponto de partida, a Cassini mais explorada como atmosfera de Saturno muda com as estações.

Persistente Mysteries of Saturn and Beyond

Embora ambas as missões melhoraram bastante a nossa compreensão de Saturno, seus anéis e luas, ainda há mistérios abundância. Por exemplo, o comprimento exato do dia de Saturno continua a iludir os pesquisadores. O Voyagers medida que ele seja um período de 10.66 horas, mas Cassini mediu dois, alterando períodos diferentes no norte e sul.

Voyager também fez as primeiras observações up-perto dos anéis de Saturno, descobrindo novos anéis finos e fracos, juntamente com as características espectrais chamados raios. Mas, apesar de mais de uma década de observações com Cassini, os cientistas ainda não têm certeza sobre a idade dos anéis – que poderiam ser centenas de milhões de anos de idade, ou vários milhares de milhões. Cassini, por sua vez, levou a novas questões da sua própria, como se os mundos oceano Enceladus e Titan poderia ser habitável.

“O Voyagers duplo reescreveu os livros de texto em Saturno, seus anéis e luas, e não podíamos esperar para voltar com Cassini”, disse Spilker. “Os novos mistérios descobertos pela Cassini vai aguardar as próximas missões para seguir os passos de Voyager”.

A missão da Voyager 2 da descoberta continua até hoje. É agora parte do Sistema Observatório Heliofísica, um conjunto de missões que exploram nosso meio ambiente espacial, e que contribuem para proteger futuras missões em suas viagens. Voyager agora explora o que é conhecido como a região de fronteira interestelar, onde o material que funde para fora do sol encontra ventos similares de outras estrelas.

A nave espacial Voyager dois, bem como Cassini, foram construídos por JPL, que continua a operar as três missões. JPL é uma divisão da Caltech. Para mais informações sobre a nave espacial Voyager, visite:

http://www.nasa.gov/voyager

http://voyager.jpl.nasa.gov

Elizabeth Landau
Jet Propulsion Laboratory, em Pasadena, Califórnia.
818-354-6425
elizabeth.landau@jpl.nasa.gov

Escrito por Elizabeth Landau e Preston Dyches

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